El Canal de Panamá: De la conquista de la naturaleza a la construcción de nuevas ecologías

La Fundación Ciudad del Saber llevó a cabo la presentación de la colección de ensayos sobre historia ambiental titulada El Canal de Panamá: De la conquista de la naturaleza a la construcción de nuevas ecologías, publicada en marzo de este año por Environmental History, una revista de Oxford University Press para la American Society for Environmental History y la Forest History Society.

Durante la actividad dos de las autoras, Marixa Lasso, Profesora del Departamento de Historia de la Universidad Nacional de Colombia, y Megan Raby, Profesora del Departamento de Historia de University of Texas at Austin, presentaron un resumen de sus respectivos estudios.

El evento inició con la presentación de Marixa Lasso titulada “De ciudadanos a “nativos”: Las políticas tropicales de despoblamiento en la Zona del Canal de Panamá”, donde aprovechó para analizar la relación entre las ideas de los estadounidenses con respecto a los panameños y el despoblamiento de la Zona del Canal. Lasso sostiene que el despoblamiento de la región fue facilitado por una retórica política que categorizaba a los ciudadanos de la República de Panamá, la mayoría de los cuales eran negros, como “nativos”. Una vez lograda esta transformación ideológica, fue más fácil llevar a cabo políticas de desalojo que alteraron para siempre el paisaje de la Zona del Canal, mediante la conversión de lo que anteriormente había sido una de las regiones más densamente pobladas del país, en un paisaje selvático.

Por su parte Megan Raby habló sobre «La jungla ante nuestra puerta»: Panamá y la imaginación ecológica norteamericana en el siglo XX”. Para Raby los historiadores no han reconocido plenamente hasta qué punto los hallazgos realizados en Panamá han conformado los conocimientos biológicos de los bosques tropicales. La historia de la isla de Barro Colorado ofrece un caso puntual. Esta isla, un producto colateral de la construcción del Canal de Panamá, se convirtió en sede para una estación biológica de campo en 1923. Su posición en la Zona del Canal animó a generaciones de biólogos norteamericanos a trabajar ahí y contribuir a la creación de un bosque tropical modelo. Aunque los científicos inicialmente caracterizaron el bosque como prototípico, hacia los años cincuenta se preguntaban cómo los conocimientos del bosque en la isla de Barro Colorado podrían aplicarse a los bosques tropicales en general. ¿Sería la selva ante su puerta en verdad una puerta hacia el conocimiento de la selva? En su ensayo considera el legado del Canal de Panamá en la comprensión ecológica de los bosques tropicales.

Sobre los ensayos La construcción del Canal de Panamá es frecuentemente narrada como un relato triunfal en el que el gobierno de los Estados Unidos empleó la ciencia y la tecnología moderna para conquistar la naturaleza tropical y dominar paisajes insalubres, ríos impredecibles y hasta la misma geografía física. Esta publicación, que incluye trabajos de siete investigadores, contribuye a complejizar ese conocido relato, explorando las nuevas ecologías que surgieron en torno al Canal durante su construcción y las décadas subsiguientes. De manera colectiva, estos ensayos demuestran cómo “la Zona” y sus áreas fronterizas se convirtieron en sitios de contacto ecológico, importantes para imaginar, comprender y gestionar ambientes tropicales transformados por la actividad humana.

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